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세종을 속인 신천지

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세종 24년의 일이다. 새로이 개척한 북방의 땅 속에 별유천지의 새로운 땅이 있다는 소문이 돌았다.

길주 사람 이귀라는 자가 길주에서 서북쪽 8일 거리에 있는 신천지에서 3년을 살았는데 거기 수장들은 탁인기, 왕사달이라는 인물이었다고 했다. 이귀에게 전해들은 여진족에서 귀화한 김소응거가 이 말을 전했다.

자성 사람 박원도 길주와 갑산의 산속에 신천지가 있다고 말했다.

강계 사람 박정도 신천지를 보았다고 말했다. 매새끼를 찾으러 깊은 산속을 돌아다니다가 오솔길 하나로 출입할 수 있는 곳으로 들어갔더니 피와 조를 심어서 부유하기가 이를 데 없는 새로운 땅을 발견했는데 거기 수장은 김인우라 하였으며 세금과 노역을 피해서 그곳에서 산다고 했다. 박정도 가족을 데리고 그곳으로 가고자 했으나 길을 찾지 못했다고 말했다.

이외에도 종 의종 등도 신천지가 산속에 있다고 주장했었다.

귀가 솔깃해진 세종은 함길도에 명을 내려 김소응거와 신천지를 찾아내라고 했는데, 결국 찾지 못했다. 함길도 도사는 김소응거는 믿을 수 없으니 여진말을 할 줄 아는 사람을 붙여서 내년 봄에 다시 찾아보자고 상소를 올렸다.

이듬해 봄 박정과 박원을 동원해 신천지를 찾게 했는데, 함길도 도절제사 이징옥이 상소를 올렸다.

"만호 신귀를 보내 조사했는데, 박정은 도망쳤으며 신천지라 한 곳도 원래 있던 곳이고 새 땅이 아니었습니다."

이렇게 신천지 소동은 끝나는 것 같았으나...

2년 후...

박정이 붙잡혔다. 의금부에서 국문을 벌였다. 박정은 다시 신천지가 있노라 주장했다. 그곳에 다시 다녀왔다는 것이었다.

"인가는 1백 호 가량이며, 추장은 탁인기, 왕사달, 신사경입니다. 술과 밥을 주며 며칠을 저를 붙잡아 두었으나 밤에는 지키고 섰기에 저를 몰래 죽일까 싶어서 도망쳐왔습니다."

박정이 말을 덧붙였다.

"길 위에 표목을 놓아 이정표를 만들었습니다. 원래 제가 도망친 것이 아니라 허실을 탐지하여 다시 고하려고 했던 것 뿐입니다."

말이 안 되는 이야기인데, 세종이 또 속아넘어갔다. 대단한 박정... 세종이 황보인과 김종서를 불러서 말했다.

"즉위하고 27년 동안 신천지 이야기가 많았으나 다 허망한 것이었다. 하지만 박정의 말은 다르다. 사람이 거짓말을 하면 드러나게 마련인데, 박정은 여러번 물어보았으나 새 땅의 이름, 사람의 이름, 의복의 모양 등이 하나도 착오가 없었다. 거짓말이 아닌 것 같으니 예조좌랑 이선로를 보내 찾아보도록 하라."

이래서 졸지에 함경도 산골로 출장을 가게 된 이선로. 이선로는 세자(문종)를 만나 방책을 논의했다. 이선로가 말했다.

"제 생각에는 갑산에서 높은 산에 올라 산들의 풍수를 보면 사람들 사는 곳이 어딘지 알 수 있을 것 같습니다."

세자가 혀를 쳤다.

"이런 건 풍수지리로 찾을 수 없는 것이다."

비웃음을 당한 이선로는 군사 250명을 거느리고 신천지 수색에 나섰다. 물론 성과는 없었다.

그리하여 두 달 후...

판한성부사 정갑손은 세종에게 상소하였다.

"신이 함경감사를 오래 지내 말씀드리는데, 신천지는 그곳에 있을 수 없으니 다시는 이런 말에 귀를 쫑긋하지 마시옵소서!"

그리고 의금부에서는 박정과 중 의종을 참형에 처해야 한다고 상소를 했는데...

"거짓말한 놈들이 하나둘이 아닌데 박정만 죽일 수는 없으니 곤장 1백대에 처하도록 하라."

속아넘어간 세종이지만 사적인 보복 같은 건 하지 않았다. 역시 성군은 성군. (하지만 곤장 1백대에 살아남았을 것인가?)

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